Jean Sammet nació el 23 de marzo de 1928 en New York, EEUU. Sus padres eran abogados y desde pequeña procuraron darle la mejor educación. Las precoces aptitudes para las matemáticas de su hija los llevaron a intentar inscribirla en el Bronx High School of Science, una prestigiosa escuela pública de la ciudad, pero no fue admitida por ser mujer. Finalmente Jean realizó sus estudios en la Julia Richman High School para continuarlos más tarde en el Mount Holyoke College. En 1948 obtuvo su licenciatura en matemáticas, y comenzó a dar clases como ayudante. Un año más tarde, consiguió su máster en la Universidad de Illinois.

Aquellos eran los primeros años de la computación moderna y al principio Jean veía con desagrado la irrupción de las computadoras en el ámbito científico. Su opinión fue cambiando cuando la informática se estableció como disciplina académica y así comenzó a ganar su interés hasta quedar fascinada con el mundo de las computadoras y la programación. “A veces hay que retar a tu propio convencimiento y hacer justamente lo contrario a lo que pensabas en un principio. Es más divertido.” decía al referirse a este cambio de opinión.

En 1951 ingresó a Metropolitan Life Insurance pero sólo estuvo un año, ya que prefirió sumergirse en la enseñanza impartiendo clases en la Universidad de Columbia. Su reconocimiento trabajando en el campo de la programación comenzó cuando en 1955 se incorporó a la empresa Sperry Gyroscope. Allí trabajó en donde trabajó en la computadora SpeedAC, donde su primera tarea fue escribir el cargador base, un programa de veinte líneas de código. A partir de entonces se especializó en la resolución informática de problemas de análisis matemáticos, y dirigió el funcionamiento de una computadora analógica.

En 1958 ingresó a Sylvania Electric Products como supervisora de desarrollo de software en el proyecto MOBIDIC (MOBIle DIgital Computer)​. Además de ocupar varios cargos de importancia en la empresa fue allí en donde desde 1959 hasta 1961 se desempeñó como miembro clave del comité que desarrolló COBOL, que se convirtió en el lenguaje de programación estándar para aplicaciones empresariales en todo el mundo. Si bien el lenguaje estaba claramente orientado como un producto hacia el mundo de los negocios, su desarrollo evolucionó velozmente gracias a las mejoras que introdujo Sammet para hacer que el lenguaje fuera más útil en otro tipo de ámbitos como en el bancario o en la salud.

En 1961 Jean se unió a IBM para organizar y gestionar el Centro de Programación de Boston. Dirigió el desarrollo de FORMAC, un lenguaje y sistema de programación ampliamente utilizado para las matemáticas simbólicas. En 1965, se convirtió en gerente de tecnología de lenguaje de programación en la división de Desarrollo de Sistemas de IBM y luego dirigió el trabajo de la empresa en el lenguaje de programación orientado a objetos Ada.

Como investigadora e historiadora los aportes de Jean Sammet también fueron enormes. Todo su trabajo y experiencia fue reunido en un libro que publicó en 1969 bajo el nombre de “Programming Languages: History and Fundamentals, un manual fundamental para conocer la evolución de lenguajes de la programación. Su valiosos aportes fueron reconocidos en muchas ocasiones: fue fundadora y presidenta de la ACM (Association for Computing Machinery) desde 1974 a 1976 y miembro de la Academia Nacional de Ingeniería de los Estados Unidos (1977). Recibió un doctorado honorario de Mount Colegio Holyoke en 1978. Poco después de retirarse, fue merecedora  en 1989 el Premio Ada Lovelace de la Asociación de Mujeres en Computación. Su labor como pionera de los lenguajes de programación mereció un reconocimiento especial por parte del IEEE (Institute of Electrical and Electronics Engineers) en 2009 y del NCWIT (National Center for Women & Information Technology) en 2013.

Jean Sammet murió en Burtonsville, Maryland, el 21 de mayo de 2017. Su trabajo como investigadora y creadora de lenguajes de programación cambió para siempre la relación entre máquinas y humanos. Gracias a ella las ciencias de la computación desarrollaron tecnologías que resultaron en herramientas mucho más simples y eficaces para desempeñar los increíbles alcances de la informática en el mundo de hoy.

Fuentes consultadas:

Medium – Jean Sammet — Designer of COBOL
https://medium.com/a-computer-of-ones-own/jean-sammet-designer-of-cobol-77c6d794365c

Computers History Museum – Jean Sammet 2001 Fellow
https://www.computerhistory.org/fellowawards/hall/jean-sammet/

Mujeres Con Ciencia – Jean Sammet (1928-2017), la voz que nos reveló los lenguajes de la programación
https://mujeresconciencia.com/2018/12/06/jean-sammet-1928-2017-la-voz-que-nos-revelo-los-lenguajes-de-la-programacion/

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