Desde los primeros tiempos de la computación electrónica, uno de los más importantes desafíos a resolver fue el desarrollo de las interfases procurando obtener el más eficiente sistema de comunicación humana con los sistemas digitales. Teclados, botones, palancas, pulsadores fueron los primeros dispositivos de entrada directos que empleaban los operadores en sus estaciones de trabajo. Con la incorporación de las pantallas, comenzó la búsqueda de un control más preciso y sencillo para indicar posiciones sin expresar literalmente las coordenadas. Entre las numerosas alternativas que fueron surgiendo, la más popular hasta la llegada de las pantallas táctiles ha sido, sin dudas, el mouse.

El mouse fue producto de una idea del visionario Douglas Engelbart y del diseño de Bill English en el Augmentation Research Center del prestigioso Stanford Research Institute (SRI). El primer prototipo funcional se realizó de manera artesanal y estaba conformado básicamente por una caja de madera que al ser deslizada manualmente sobre una superficie plana utilizaba ruedas de metal para registrar sus desplazamientos en dos ejes y transmitía esos datos mediante cables a la computadora. Un botón en la parte superior permitía fácilmente realizar acciones en combinación con sus movimientos. Su tamaño y el cable a modo de “cola” fue lo que más tarde dio origen al nombre que lo haría popular: “mouse” o “ratón“. Engelbart, representando al SRI, solicitó en 1967 la patente del primer mouse con el nombre de “indicador de posición XY para un sistema de visualización” (X-Y Position Indicator for a Display System) que finalmente fue aprobada el 17 de noviembre de 1970.

Con el mouse por primera vez se lograba un control intuitivo y amigable de la computadora, con un dispositivo cualquiera podía aprender a manejar con muy pocos conocimientos previos. Era un enorme salto cualitativo en una época en donde para utilizar una computadora  se necesitaba conocer y dar instrucciones escritas en complejos lenguajes de programación.

Las pruebas permitían ser muy optimistas y el mouse tuvo su exitosa presentación pública en una histórica demostración en vivo que Engelbart realizó ante más de mil profesionales de la informática el 9 de diciembre de 1968. Pero el mouse fue solo una de las muchas innovaciones expuestas ese día. Entre otros desarrollos experimentales se mostraron al público el hipertexto, el direccionamiento de objetos y el enlace dinámico de archivos, así como la colaboración de pantalla compartida en lo que hoy llamamos videoconferencia. Todo un adelanto para su tiempo.

Pese a las expectativas iniciales, durante muchos años el mouse continuó siendo un dispositivo novedoso y revolucionario pero no lograba concretar un impacto masivo en el mundo de la computación. Años más tarde, cuando English y varios otros miembros del SRI se trasladaron a los laboratorios Xerox PARC, los investigadores allí redefinieron el uso del mouse integrándolo en un sistema de interfaces gráficas con símbolos icónicos en la pantalla.

Finalmente el 27 de abril de 1981 se lanzó al mercado la Xerox Star 8010, primera computadora con mouse incluido. Allí comenzó una revolución que puso el control de la computadoras -literalmente- en la mano del público masivo. Posteriormente, surgieron otras computadoras que también incluyeron el periférico, entre ellas las Apple Lisa y más tarde se hizo protagonista en las interfases gráficas de los primeros sistemas operativos Windows, alcanzando definitivamente la fama y popularidad que conocemos hoy en día.

Fuentes consultadas y sugeridas:

Patente del “X-Y Position Indicator for a Display System” (US N° 3.541.541)
https://patentimages.storage.googleapis.com/7d/13/7e/3fd1de4c37ed12/US3541541.pdf

Doug Engelbart Institute
http://www.dougengelbart.org/content/view/224/217/

Stanford Institute – Mouse site – The Demo
https://web.stanford.edu/dept/SUL/library/extra4/sloan/MouseSite/1968Demo.html

Video de la primera demostración pública del mouse:
https://www.youtube.com/watch?v=hRYnloqYKGY

Video “The Mother of All Demos”, presented by Douglas Engelbart (1968):
https://youtu.be/yJDv-zdhzMY

Imágenes del primer prototipo
ArtMachines

http://artimachines.com/portfolio/the-first-mouse/ 

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